Cómo Estados Unidos se metió en este lío de fórmula para bebés

Como la rabieta de un bebé, el derrumbe en el mercado de las fórmulas infantiles se ha ido acumulando durante algún tiempo.

La Administración de Drogas y Alimentos anunció medidas de emergencia esta semana para sacar más fórmula para bebés al mercado y calmar los nervios de los padres ansiosos que enfrentan escasez.

El presidente Biden invocó la Ley de Producción de Defensa el miércoles para garantizar que los fabricantes de fórmulas sean los primeros en la fila para cualquier ingrediente que necesiten. Biden también ordenó al Departamento de Defensa que use sus contratos con aerolíneas comerciales para acelerar la entrega de fórmula desde el extranjero.

La fórmula ha sido difícil de encontrar en algunas partes del país desde que la sospecha de contaminación provocó el retiro del mercado y el cierre de una gran planta de fabricación en Michigan.

Según los informes, esa planta suministró hasta una quinta parte de toda la fórmula infantil en el país.

Pero el problema es más grande que eso.

El episodio destaca cuán altamente concentrada está la industria de la fórmula, gracias en parte a las políticas gubernamentales, y los riesgos que pueden resultar.

Esto es lo que debe saber acerca de cómo Estados Unidos se metió en el lío de la fórmula infantil.

Unas pocas empresas controlan toda una industria.
La industria de las fórmulas infantiles es un negocio multimillonario dominado por un puñado de empresas. En los EE. UU., solo cuatro empresas controlan alrededor del 90% del mercado, incluida Abbott Nutrition, la firma detrás de la planta cerrada de Michigan.

Estas empresas operan un número relativamente pequeño de fábricas de fórmula para maximizar la eficiencia y mantener bajos los costos de producción.

“Están concentrando la producción en unas pocas plantas muy grandes, pero eso crea mucho riesgo”, dice Claire Kelloway del Instituto de Mercados Abiertos y grupo de expertos antimonopolio. “Una gran parte de la crisis que estamos viendo ahora es por el cierre de una planta”.

Esta semana, la FDA llegó a un acuerdo que permite a Abbott reabrir su planta de Michigan con nuevas precauciones de seguridad.

La planta no solo produce una gran parte de la fórmula para bebés regular del país, sino que es un proveedor crítico de fórmula especializada para bebés con alergias y otras condiciones de salud que requieren una dieta particular.

Otras partes de la cadena alimentaria tienen vulnerabilidades similares. Cuando la gigante empresa empacadora de carne JBS fue atacada por un ransomware el año pasado, el 20 % de la capacidad de sacrificio de carne de res y cerdo del país quedó inactiva temporalmente.

El comisionado de la FDA, Robert Califf, reconoció que la concentración en la industria de la fórmula merece un mayor escrutinio.

“Creo que la cuestión de si necesitamos más diversidad en términos de la oferta general será muy discutida y debe considerarse a la luz de las palancas que tenemos para que eso suceda”, dijo Califf a los periodistas el lunes.

The Abbott manufacturing facility in Sturgis, Michigan, is shown on May 13. A shutdown in the factory contributed to the shortage of baby formula in the country.
Jeff Kowalsky/AFP via Getty Images

Los contratos estatales llevan a depender de un solo proveedor
El gobierno federal no solo regula a los fabricantes de fórmulas. También es su principal cliente. Aproximadamente la mitad de toda la fórmula que se vende en los EE. UU. es pagada por el Departamento de Agricultura, a través de su Programa Especial de Nutrición Suplementaria para Mujeres, Bebés y Niños (WIC).

Cada estado firma un contrato de exclusividad con uno de los fabricantes de fórmulas para suministrar producto subsidiado a familias de bajos ingresos. El gobierno obtiene una gran rebaja de precios. A cambio, el fabricante de la fórmula obtiene un gran mercado cautivo.

La propia investigación del USDA encontró que cualquier empresa que obtenga el contrato de WIC en un estado disfruta de una poderosa ventaja de mercado allí, con un monopolio sobre las ventas de WIC y efectos “derivados” también en el mercado que no es de WIC.

Los supermercados tienden a dar espacio preferencial en los estantes al fabricante de la fórmula con el contrato WIC. Y es más probable que los pediatras recomienden esa marca a sus pacientes.

“Debido a que el programa WIC es un comprador tan grande, compra aproximadamente la mitad de la fórmula en el mercado, una vez que una empresa tiene un acuerdo exclusivo para brindar servicios a un estado, los competidores no tienen un incentivo financiero para competir en ese estado”, dice Kelloway. .

Abbott, la compañía detrás de la planta cerrada de Michigan, tiene el monopolio de WIC en aproximadamente dos tercios de todos los estados. La administración ha pedido a los estados que relajen esas reglas temporalmente, para que los beneficiarios de WIC puedan usar sus beneficios para comprar cualquier marca de fórmula.

Tampoco hay casi importaciones.
Por lo general, EE. UU. casi no compra fórmula infantil de otros países. Hay aranceles elevados del 17,5 % en la mayoría de las fórmulas que se traen. Y las barreras regulatorias hacen que sea casi imposible que los fabricantes de fórmulas fuera del país vendan a los clientes en los Estados Unidos.

“Está claro que Estados Unidos básicamente ha cerrado su mercado a las importaciones”, dice Mary Lovely, investigadora principal del Instituto Peterson de Economía Internacional.

Los reglamentos que rigen la fabricación y el etiquetado de la fórmula aparentemente están diseñados para proteger la seguridad de los bebés estadounidenses. Pero también sirven para proteger a las empresas nacionales de fórmula de la competencia extranjera.

“Realmente no hay ninguna razón por la que debamos bloquear la fórmula perfectamente nutricional que sale de plantas sanitarias de alta calidad en la Unión Europea”, dice Lovely. “No hay ninguna razón por la que no podamos importar fórmula para bebés de plantas canadienses, que podrían ser fácilmente inspeccionadas por la FDA”.

La fórmula para bebés se ofrece a la venta en una tienda de comestibles en Chicago el 13 de enero.
Scott Olson/Scott Olson

Para abordar la actual escasez de fórmula, la FDA ha flexibilizado sus reglas para permitir la importación de fórmula, una admisión tácita de que los suministros extranjeros se pueden vender de manera segura, con las precauciones adecuadas.

Lovely dice que la escasez de fórmula ilustra las trampas de creer que una cadena de suministro totalmente nacional es necesariamente más segura.

“Tener una o dos fábricas en los EE. UU. o proveedores en los EE. UU. no es una forma de ser resistente”, dice. “De hecho, es una receta para ser vulnerable”.

La seguridad proviene de tener una variedad de proveedores, en casa y en países extranjeros amigos. En otras palabras, no ponga todos los huevos en una canasta, o toda la fórmula de su bebé en un biberón.

It will take time to sort out the mess

So how soon will the formula shortage end? Not overnight.

The FDA says it will take about two weeks to restart production at Abbott’s Sturgis plant and another six to eight weeks to bring that plant to full capacity. Imported formula will also need to be screened and is probably weeks away from showing up on store shelves, although use of the military’s air freight contracts might speed delivery somewhat.

In the meantime, the administration is working with domestic formula makers and retailers to ensure that existing supplies get to where they’re needed most.

While specialty formulas and particular brands may be hard to locate, overall formula sales in April were 13% higher than before the Abbott recall, according to the market research firm IRI. The increase suggests that fear of shortages may be driving some parents to buy more formula than usual.

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